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艾滋病疫苗研究在蹒跚中前行

2009/12/2/09:51 来源:科技日报

   【慧聪制药工业网】一项科研成果让艾滋病疫苗研究者从无尽的黑夜中看到一道曙光:美国和泰国研究人员近期联合宣布,他们研发出的一种新型试验疫苗可使人体感染艾滋病病毒的风险降低31.2%。这是自1983年发现艾滋病病毒以来,世界上第一种具有一定免疫效果的艾滋病疫苗。尽管其免疫效果还很有限,但终究实现了免疫效果从无到有的飞跃。

    然而,在刚刚结束的2009世界艾滋病疫苗大会上,作为目前全球唯一开展活载体疫苗临床试验的研究人员,中国疾病预防控制中心艾滋病首席专家邵一鸣在演讲时说的第一句话是,我们现在的技术路线以及美泰疫苗Ⅲ期临床研究,都是在20年前胡小乐教授的工作基础上发展而来的。遗憾的是,当年,这位“非著名科学家”的观点并没有受到重视。否则,10年前,我们可能就会拿到今天的结果。

    20年前,非著名科学家的研究被忽略了

    在百度里输入“胡小乐艾滋病”的词条,其中一项搜索结果是1993年第5期的《生物学通报》,它记录了美国华裔科学家胡小乐研究小组当时的研究进展:“已在短尾猴身上试验成功预防艾滋病的疫苗。所有受试猴子在接受疫苗接种后免疫力都大大增加。接受疫苗的受试猴不仅自身不会感染艾滋病毒,并且也不会成为病毒的载体……”

    事实上,早在1989年,胡小乐就在论文中提出,可由两种独立使用均无效果的疫苗组成“联合疫苗”,其中第一种纽约株痘病毒活载体负责做初免,进行攻击艾滋病病毒的准备;第二种蛋白类疫苗则充当“助攻手”。这一“初免―加强”的思路被应用在美泰疫苗Ⅲ期临床研究的设计中。然而,胡小乐当时只是美国中等规模药厂施贵宝公司艾滋病疫苗研究首席科学家,其成果并未受到业界的重视。

    那些能够左右学术方向的大科学家按照理论科学的思维,想当然认为死载体要比活载体安全性更好,几乎整个艾滋病疫苗领域都在开展以非复制型载体为主的死疫苗和以T细胞免疫为主导的研究。

    胡小乐的非主流研究声音被淹没了。1997年,美国默克公司花重金启动艾滋病疫苗计划时,使用的也是非复制型腺病毒载体死疫苗,然而,花费数亿元的计划在2007年被迫中止。临床试验结果显示,疫苗非但没有保护,反而在疫苗组里观察到更多的HIV病毒病例,人们陷入了“艾滋病疫苗不会有免疫效果”的失望中。

    企业的趋利性使疫苗研发进程再度受挫

    美泰疫苗给失望者注入了一剂强心剂。但相伴而来的也有坏消息:该项目由美国军方、泰国公共卫生部等机构联合于2003年开始实施,出资人是美国国立研究院。具有讽刺意义的是,虽然“重大成果”“历史性突破”“里程碑”等溢美之词纷纷涌向该疫苗,虽然它可能具有临床使用价值,但疫苗已经用完了!因为在此之前,由于长期看不到效果,生产该联合疫苗的两家欧美公司,一家已停产,另一家则早己倒闭。

    胡小乐的研究也曾止步于施贵宝公司的经济考虑。上世纪90年代,胡小乐曾与华盛顿大学临床研究学者合作,将该疫苗推进到I期临床试验。但此后他被迫调整研究方向,专门从事以灵长类动物模型为主的应用基础研究。一个重要原因是施贵宝公司决定终止艾滋病疫苗项目,集中力量开发艾滋病药物赚钱。

  

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